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Detectan vapor de agua en Europa, una luna de Júpiter

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Xinhua

Científicos de la NASA confirmaron, por primera ocasión, la existencia de agua sobre la superficie de Europa, una de las 79 lunas de Júpiter.

El estudio, publicado hoy en la revista Nature Astronomy, señala que detectaron 2.360 kilogramos por segundo de agua saliendo de Europa, suficiente para llenar una piscina olímpica en unos cuantos minutos.

Con anterioridad, los científicos sospechaban que había agua líquida presente bajo la superficie de hielo de Europa que podría en ocasiones salir al espacio en géiseres enormes. Pero nadie había podido confirmar su presencia en columnas midiendo directamente la molécula de agua en sí.

El equipo encabezado por Lucas Paganini, un científico planetario de la NASA, usó un espectrógrafo del Observatorio Keck que mide la composición química de las atmósferas planetarias a través de la luz infrarroja que emiten o absorben.

Detectaron la débil pero clara señal del vapor de agua sólo una vez durante 17 noches de observaciones entre 2016 y 2017. El agua aparece con poca frecuencia, al menos en cantidades suficientemente grandes como para detectarla desde la Tierra, señala el estudio.

Los hallazgos pueden ayudar a los científicos a entender mejor el funcionamiento interno de la luna. Esto proporcionó más evidencia de que existe un océano de agua líquida, posiblemente dos veces más grande que el de la Tierra, bajo la gruesa cubierta de hielo de varios kilómetros de espesor de la luna.

Algunos científicos mencionaron reservorios poco profundos de hielo de agua derretido no lejos de la superficie de Europa como otra fuente de agua de las columnas.

Paganini dijo que las fuentes de energía y elementos químicos como el carbono y el oxígeno, dos de los tres requisitos de la vida, han sido encontrados en todo el sistema solar, pero que el tercero, el agua líquida, es un poco difícil de encontrar más allá de la Tierra.

Se espera que la próxima misión, Europa Clipper, que será lanzada a mediados de 2020, permita a los científicos una mirada más cercana a Europa para tomar muestras de esas moléculas en la atmósfera para determinar si se trata de un mundo habitable.

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